Se denomina pala excavadora a una máquina  autopropulsada, sobre neumáticos u orugas, con una estructura capaz de girar al menos 360º (en un sentido y en otro y de forma ininterrumpida) que excava o carga, eleva, gira y descarga materiales por la acción de la cuchara, fijada a un conjunto formada por pluma y brazo o balancín sin que la estructura portante o chasis  se desplace.

Partes

Chasis: Estructura portante desplazable mediante de cadenas o ruedas neumáticas. En el caso de ser de ruedas llevará unos estabilizadores para constituir bases de apoyo.
Corona de giro: sirve de apoyo de la estructura sobre el chasis, permitiendo a ésta girar mientras el chasis permanece en estación. De dentado exterior o interior ataca por un piñón con motor independiente y dotada de freno.
Estructura: sostiene el resto de la excavadora (motores, transmisiones, cabina, contrapeso…)
Cucharon: Fijo o móvil y dispuesta en el extremo de un brazo móvil soportado por una pluma también móvil.
Energia motriz: Motor diésel o diésel-électrico
Sistemas de accionamiento: Cilindros hidráulicos en su mayoría aunque también existen por cables y cabestrantes, transmisiones mecánicas, cilindros nuemáticos.

Tipos

Existen dos tipos diferenciadas por el diseño del conjunto cucharon-brazo-pluma y que condiciona su forma de trabajo

Excavadora frontal o pala de empuje: Con el cucharon hacia arriba. Tiene mayor altura de descarga. Útil en trabajos de minería, cuando se cargan materiales por encima de la cota de trabajo.
Retroexcavadora: tiene el cucharon hacia abajo. Permite llegar a cosas más bajas. Utilizada sobre todo en construcción para zanjas, cimentaciones, desmontes.

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